Historia de las impresoras

La trama de la genial novela de Umberto Eco El nombre de la Rosa gira alrededor de un scriptorium medieval. Allí, encerrados de por vida casi, una serie de monjes (con más o menos instrucción) se dedicaban a copiar los textos que previamente se consideraban importantes. No disponían de ninguna máquina. Las luces de las velas (o la natural) les ayudaban. Pacientemente, se dedicaban a poner en papel frases que, a veces, ni entendían. Era la única manera que tenían de imprimir. Era la única forma de hacer textos y/o imágenes. Era la única forma conocida por la humanidad de replicar un escrito.

Habría que esperar siglos para que las cosas cambiaran. Habría que esperar otra revolución. Esta llegó hacia 1450 con el invento (aunque ya había ensayos) de Gutenberg y su imprenta. Ese modo de propagar un texto supuso un trastoque en la forma de comunicar las ideas. Todo empezaba a ser mucho más rápido. El pensamiento y la creación comenzaban a salir de los altos muros de los monasterios. Era más fácil extender conceptos nuevos, hechos inusitados, noticias lejanas o datos de interés. El mundo se hacía más pequeño. O más grande según se mire.

La siguiente revolución comenzaría a mediados del siglo XX y aún no ha terminado. Los ordenadores y los PCs han supuesto un revulsivo total no solo en la propagación de las nuevas  ideas sino también en las fórmulas de relacionarse y entender al otro. Del oyente medieval se pasó al lector renacentista y, en el siglo XX, la figura que predomina es el escrilector: el usuario que lo mismo lee que genera contenido, el cual cuelga en la red a la vista de todos. Pero eso para otro día.

El matemático Charles Babbage y su máquina analítica

Entre el primer ordenador y las redes sociales del siglo XXI ha habido muchos cambios en todos los sentidos, tantos que se han ido precipitando año tras año sin darnos cuenta. Y sin darnos cuenta que la idea de los PCs modernos se fraguó en pleno siglo XIX con su gusto por los inventos y los viajes (como ahora). Fue Charles Babbage (1791-1871), un matemático británico, el precursor de la computación en todas sus facetas. Desde 1812 estuvo trabajando en una máquina analítica (una especie de calculadora) que, a la vez, imprimía. No era como una máquina de escribir convencional, ya que ese amago de impresora tenía algunas capacidades para poder editar (espaciado, tipografía o columnas) y estaba conectada a un primitivo ordenador que solo calculaba sin poder multiplicar.

El invento no llegó a realizarse aunque sí fue publicitado en los círculos académicos de la época. De hecho, Lady Ada Lovelace (de soltera Ada Byron y con eso lo decimos todo) estuvo bastante implicada en la creación y llegó a diseñar varios programas de computación. Así que en el origen de las apps modernas (aunque aún no pudiera siquiera imaginarse) se encuentra una mujer culta, abierta, erudita, inteligente y creativa.

Ni Charles Babbage ni Lady Ada pudieron ver la creación en funcionamiento, pero sí se han conservado los planos. Con esas indicaciones, en el año 2000, se presentó el invento (un ingenio más bien) para el Museo de las Ciencias de Londres. Un dato curioso de este primitivo ordenador: solo la impresora tiene un peso de dos toneladas y media (¡como para transportarla de un lado a otro de la oficina!).

Las impresoras en el Siglo XX

El siguiente salto llega de la mano de los primeros ordenadores. Era una cuestión práctica. Había que imprimir los textos que se generaran con esas herramientas. Aunque las primeras tenían funcionalidades parecidas a las máquinas de escribir convencionales, la idea era (y es) que se pudieran realizar un número infinito de copias (hasta que se agote la tinta) o que el mismo texto pudiera imprimirse con caracteres distintos, colores diferentes, interlineado o altura de fuente diversa. Se estaba ya poniendo los cimientos para volar por los aires el invento que el siglo XV cambió la impresión con Gutenberg. Llegaba una nueva revolución. Cualquiera podría sacar un papel impreso de su casa. Y así ha sido.

Para los curiosos damos algunas fechas:

1953.- Nace la UNIVAC High Speed Printer que solo podía escribir texto.

1957.- IBM saca la primera impresora que se movía de un lado para otro como una máquina de escribir. Ni siquiera se contemplaban caracteres especiales.

1959.- IBM hace una versión mejorada con una máquina que imprimía por sobre exposición sobre un papel enrollado con agujeros. Aunque, en un principio, solo se podían imprimir textos, ya se introdujeron caracteres especiales y, con mucha pericia, por no decir arte, era posible crear algunas imágenes conocidas por sobreimprensión. Era difícil de manejar, ruidosa, grande, complicada, poco manejable y no apta fuera de los circuitos científicos.

1970.- Nace la primera impresora matricial en la firma Centronics.

1971.- Chester Floyd Carlson crea Xerox, la empresa que iba a gestionar un invento revolucionario: la impresión electrográfica. Un ingeniero de la firma, Gary Starweather, con esa creación, diseña la primera impresora láser. Esta máquina era, también, enorme y no apta para un uso normal en oficina. Se seguía avanzando.

1977.- La primera impresora láser xerográfica. También se necesitaba una habitación para albergarla.

1977.- HP hace pruebas con las primeras impresoras de inyección de tinta. Estas se empiezan a popularizar y estandarizar una década más tarde.

1990.- HP se hace con el mercado (yo tengo una) y presenta la primera impresora que cuesta menos de 1.000 dólares. Comienza así a inundar oficinas, puntos de trabajo, centros de estudio y hogares.

1994.- También de la mano de HP. Llega el color a las impresoras.

1998.- Llega el tres en uno también de la mano de los ingenieros de HP: impresión, escáner y fotocopiadora. Ese mismo año se pueden hacer impresiones a doble cara en color con la nueva Color Laserjet 4500. Comienzan a abaratarse los precios tanto que es un instrumento de fácil adquisición.

1999.- Se utiliza por primera vez una impresora 3D con fines médicos.

2005.- Nace el primer UPD del mercado para poder imprimir en cualquier impresora configurada al efecto.

2010.- Desarrollo y avance de las impresoras 3D en todos los ámbitos.

Hoy en día es un electrodoméstico más y se sigue innovando para que impriman fotos desde las redes sociales (Apple) o para reducir su tamaño al mínimo. ¿Qué será lo próximo?

Por Candela Vizcaíno